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May. 02, 2012

Antes de la extinción

by Luis Quevedo

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Hace 66 millones de años, el planeta Tierra era el planeta de los dinosaurios. Desde que, 230 millones de años atrás, la extinción masiva del Pérmico-Triásico diera cuenta del 95% de toda la vida en el planeta, estos reptiles se diversificaron y adaptaron con gran velocidad hasta dominar la mayoría de ecosistemas del Triásico.
 
Podrás escuchar la entrevista al autor del artículo, Albert Prieto Márquez, en el capítulo #2 del PODCAST de SciFri en Español
 
Eso, claro, fue desde 230 hasta 66 millones de años atrás. Un millón de años más tarde, hace 65, un enorme asteroide de unos 10 kilómetros de diámetro impactó sobre la actual península del Yucatán dejando tras de sí un cráter de 180 kilómetros de diámetro y el principio de una extinción masiva que, se cree, echó el cierre a la era de los dinosaurios.

 

Hasta ahí llega el consenso científico. Ahora bien, ¿el final de qué? ¿cómo era ese mundo de los dinosaurios en los instantes, o millones de años, inmediatamente anteriores a que la gigantesca roca chocara contra el planeta?

 

Esta semana, un equipo de científicos, norteamericano y alemán, publica en Nature Communications un artículo en el que se describe una situación alejada del 'Edén perdido' donde los dinosaurios reinaban hasta la llegada del trágico, y súbito, final. Puede que la fortuna de los dinosaurios ya estuviera echada desde hacía tiempo y que la pérdida de su preeminencia en el planeta fuera, asteroide o no, una cuestión de tiempo.
Una manera de aproximarse a esta cuestión sería averiguar cómo les iba a las diferentes especies de dinosaurios antes de la extinción. Uno de los autores del estudio, Albert Prieto Márquez del Bayerische Staatssammlung für Paläontologie und Geologie de Munich, nos comenta que eso es, precisamente, lo que han hecho en el estudio.
"Nos hemos centrado en los doce millones de años previos a la extinción" y los resultados obtenidos apuntan a que "la situación era mucho más compleja de lo que se pensaba hasta ahora".
La estrategia que han seguido es agrupar a los diferentes fósiles según características anatómicas -la 'disparidad'- dejando de lado su pertenencia, o no, a la misma especie. Es decir, que si el criterio para clasificarlos tiene que ver con las adaptaciones a los diferentes modos de vida o nichos que ocupaban -grandes o pequeños herbívoros, carnívoros, etc.- y no con su árbol genealógico o parentela.
El motivo para hacer esto es que según con qué paleontólogo hables "hay grupos que tienen más especies [...] porque ellos los dividen de otra forma" y, además, "se han confundido diferentes estadios en la evolución de una especie -imagina lo diferentes que son los esqueletos de un renacuajo y una rana adulta, por ejemplo- con especies diferentes" con lo que el caos generalizado quedaba servido. Estudiar pues la 'disparidad' de los diferentes fósiles les ha permitido obviar estos problemas y obtener una idea mucho más cercana a la realidad de lo que sucedió antes de la tragedia.
Las conclusiones a las que llegan son dos: Algunos grupos de grandes herbívoros, como los ceratópsidos y los hadrosauridos, ya se encontraban en problemas antes de la extinción y, en cambio, los carnívoros y los pequeños herbívoros no parecían encontrarse en esa situación.

 

¿Qué les sucedía a unos y otros?
Para responder a esta pregunta, dice Albert, hace falta llevar a cabo más estudios. Sobre todo estudios rigurosos de fósiles asiáticos, sobre los que la información de que se dispone es menos completa.
 
 
 
Artículo original: Dinosaur morphological diversity and the end-Cretaceous extinction. DoI: 10.1038/ncomms1815 | www.nature.com/naturecommunications
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About Luis Quevedo

Luis is the Spanish Language Producer for NPR-Science Friday/ Recovering scientist that moved away from the bench and towards the light of the cathode ray tube of tv. He is a filmmaker, writer, producer, tv-host, and cultural agitator.

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