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May. 03, 2012

¿Qué está matando a los delfines en las costas peruanas?

by Aleszu Bajak

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Desde enero, se han encontrado cientos de delfines muertos por las playas peruanas norteñas a cientos de kilómetros al norte de Lima. La mayoría (más del 90%) de los delfines hallados son de la especie de delfin común (Delphinus capensis), aunque también se han hallado marsopas negras (Phocoena spinipinnis). La cifra oficial es de 877 delfines, según el Instituto del Mar del Perú (Imarpe)—fundado por el estado peruano—aunque otras organizaciones han extrapolado al número a más de 3,000 animales.

 

La causa de la mortandad también se está disputando. Entre algunas posibles causas: contaminación petrolera, efectos acústicos, virus, contaminación por metales pesados, cambio climático. Pero, ¿qué evidencia se ha recolectado? Según un nuevo reporte del Instituo del Mar de Perú (Imarpe), que incluye investigaciones de agencias estadounidenses, el causante de las muertes es un virus.
Ayer fue confirmado por Raúl Castillo, director científico de Imarpe, que lo que está matando y varando a los delfines en las costas norteñas del Perú es un morbillivirus, un virus similar al distémper que causa complicaciones respiratorias y síntomas neurológicas. Lo que significa que “los animales con este virus tienen problemas para nadar y para alimentarse,” dijo Castillo en una entrevista con Perú21.
Esto no es una enfermedad nueva. La primera vez que fue hallado en delfines comunes, la especie que se están varando en las costas peruanas, fue en 1994 en el Mar Negro (Birkun et al. 1999), aunque otras especies de delfin en los Estados Unidos se han muerto por causa del virus hacia finales de los años 80.
El morbillivirus se ha hallado en diferentes formas en otros animales también. Hay un morbillivirus que afecta a las focas, que causó la muerte de miles de focas comunes (Phoca vitulina) en aguas europeas en 1988 (Kennedy 1990).
El virus no es el único enemigo de estos animales. Están bajo mucha presión por el cambio medioambiental, dice Jeffrey Mangel, un científico con la organización ProDelphinus en Lima. “El desafío es que estas poblaciones están bajo mucho estrés antropogénico, sus niveles naturales quizás no podrán aguantar la tensión,” dijo Mangel.
Mangel y sus colegas han publicado datos del sobrepesca en aguas peruanas y calculan que entre 2002 y 2007 se estaban matando por lo menos 2,400 delfines al año por pesca incidental (Mangel et al. 2010). Es difícil saber cómo se relata al número total de delfines que nadan en estas aguas, dice Mangel, porque no tenemos una cifra exacta de sus poblaciones.
Lo que sí es seguro es que las muertes recientes de estos delfines no son buenas para la población que  se encuentra estresada por cambios medioambientales. Su ONG, ProDelphinus, sigue monitoreando las poblaciones y ayuda a mitigar la pesca incidental de delfines, tortugas y otros animales. Han colaborado mucho con pescadores de escala chica (o sea, no industrial) y utilizan radios VHF para proveerles información meteorológica mientras que los pescadores le entregan información sobre la pesca incidental—una relación mutuamente beneficiosa.
 
*La Imarpe ha rescindido su conclusión que un virus está causando la mortandad en los delfines peruanos. Aunque la semana pasada anunciaron que los delfines están enfermos--conclusión a que llegaron con la cooperación de investigadores estadounidenses--parece que aún están esperando los resultados de pruebas de laboratorio. Les mantendremos informados.
El anuncio original del director científico del Imarpe está acá
 
About Aleszu Bajak

Aleszu Bajak is a science writer based in Buenos Aires, Argentina. Before moving to the Southern Cone, he worked as a producer for Science Friday, as a research technician at Cornell's gene therapy department, and as a guitar teacher.

The views expressed are those of the author and are not necessarily those of Science Friday.

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