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Aug. 02, 2012

Alien era un bocas (porque tenía dos)

by Luis Quevedo

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¿Os acordáis de la terrible boca-dentro-de-la-boca de 'Alien, el octavo pasajero'? Pues bien, resulta que un grupo de científicos han dado con un animal, aquí en la tierra, que tiene... ¡las dos bocas de Alien!
 
Nosotros, os lo hemos traído en video.
 

 
El 'alien' en cuestión no es más que una morena, un pez de la familia Muraenidae y que, a pesar de su extraño aspecto serpentino, en realidad está emparentada con peces tan comunes como  truchas, salmones, sardinas, arenques, atunes... Pero entre las morenas y el resto de actinopterigios existe una diferencia clave: su estrategia de caza.
 
La mayoría de estos peces son capaces de deformar rápidamente la geometría de su cabeza con la ayuda de poderosos músculos en cabeza y cuello y, de ese modo, genera un vacío o una fuerza de succión que empuja la presa hacia el interior de la boca. El problema con las morenas es que éstas no tienen esa musculatura.
 
Este rompecabezas lo descubrieron dos científicos, Mehta y Wainwright, en la Universidad de California en Davis. Mientras grababan en vídeo a estos peces se dieron cuenta de que no había succión y de que, por tanto, la morena cazaba tan solo 'mecánicamente'.
 
Cuando Mehta examinó con más detalle la anatomía del pez se fijó en que los huesos de la faringe que tienen muchos peces para ayudar a que la comida no se escape, en la morena eran enormes. Además de esa mandíbula faríngea desproporcionada, los músculos que la controlaban también resultaron ser acordes.
 
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Lo que fue una idea loca al principio -que esta mandíbula faríngea, gracias a su musculatura, podría ser empujada hasta la boca del animal- resultó ser verdad. Los científicos decidieron utilizar video de alta velocidad para capturar el instante en el que este segundo juego de mandíbulas agarraba el alimento.
 
¿Dónde encontrarían los creadores de 'Alien' inspiración para esta segunda mandíbula? Tal vez fuera en el artículo que primero habló de estas mandíbulas en los años 60 del siglo pasado y que, increíblemente, quedó olvidado. El artista, cuando lo entrevistaron para el New York Times, dijo no tener ni idea y haberse sorprendido enormemente por el descubrimiento científico.
 
Premio pues, para la buena ciencia -aún sin quererlo- de 'Alien'.
Artículo original: Raptorial jaws in the throat help moray eels swallow large prey. Nature 449, 79-82 (6 September 2007) | doi:10.1038/nature06062
[Esto es un clip de la antigua sección de 'Cine & Ciencia' que hacía en Tres14, el programa de TVE, y que cuelgo aquí porque no se puede acceder desde TVE a la carta.]

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About Luis Quevedo

Luis is the Spanish Language Producer for NPR-Science Friday/ Recovering scientist that moved away from the bench and towards the light of the cathode ray tube of tv. He is a filmmaker, writer, producer, tv-host, and cultural agitator.

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