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Oct. 15, 2012

Alzheimer, Parkinson y el "estado del arte" en la investigación de la demencia

by Luis Quevedo

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Si uno quiere estar a la última de lo que sabemos sobre el cerebro, no hay mejor lugar que "el" congreso de la neurociencia mundial: el Society for Neuroscience.
 
En una sesión dedicada a las demencias, he podido ponerme al día, hoy, de lo que le pasará al cerebro, "mañana".
 
Todos conocemos algún caso de las dos principales y devastadoras dolencias: Parkinson y Alzheimer. Dos nombres que, aunque encapsulan dos realidades distintas para los afectados y las familias que las sufren, para los ojos de un científico, tienen muchos puntos en común. Puntos, la mayoría de lo cuales, se encuentran en la base de un gran signo de interrogación "?"
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El primero de esos enigmas es cómo detectar el riesgo o el principio de la enfermedad, una enfermedad que tarda décadas en desarrollarse pero para cuyo desarrollo no disponemos de medidas fiables. Es otras palabras, hoy no manera de predecir - salvo en pocos casos que se heredan a través de los genes - qué va a sucederle a quién en lo que a demencias se refiere.
 
Esto, que ya de por sí sería una grave problema, crece cuando tenemos en cuenta la progresiva "gentrificación" social - en particular en países de elevados y medio ingresos - es decir, que la media de la población es cada vez más elevada. Más ciudadanos "senior" significa más pacientes potenciales de demencia.
 
Pero la trama continúa complicándose. No sabemos cómo llevar a cabo una detección temprana o, no pongamos por caso, una "predicción" o evaluación del riesgo futuro de desarrollarla. Lo que tampoco tenemos son métodos efectivos para su tratamiento. Esto se debe, al menos en parte, a que, al no poder detectarse tempranamente, para cuando un paciente llega al médico con obvios síntomas de demencia queda poco que hacer salvo, si hay suerte, retrasar los más posible el avance de la enfermedad.
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Aprovecho aquí para recomendaros un documental extraordinario sobre los dos aspectos de la enfermedad - del Alzheimer, en este caso - titulado "Bicicleta, cuchara, manzana" que narra el tiempo entre que el ex Alcade de la Ciudad de Barcelona, el Sr. Maragall, descubre sus primeros síntomas y cómo familia y enfermedad evolucionan en los siguientes meses.
 
Resumiendo antes de continuar: no sabemos cómo predecir, detectar tempranamente o tratar de manera efectiva las demencias.
Hasta aquí, he contado lo que "no" sabemos o lo que nos falta por conocer y aclarar. Pero no vayas a pensar que no existe esperanza porque lo cierto es que los científicos descubren, describen y catalogan cada día más piezas que dan forma a este inmenso rompecabezas - y uso la expresión sin ánimo de hacer un juego de palabras.
 
Si, como decía el Dr. William Klein de la Northwestern University, diez o veinte años antes de que la enfermedad empiece, puede que no sea fatal todavía. Puede que lo primeros síntomas señalen que "algo va mal" pero no estén ya dañanado irreversiblemente el cerebro.
 
Precisamente para hallar esos primeros cambios no fatales en el funcionamiento del cerebro, nos ha contado la Dra. Lori Beason-Held del National Institute on Aging de los EEUU, se ha llevado a cabo un estudio que ha seguido la evolución cognitiva de 121  individuos - todos sanos y sin historial familiar de demencia al principio - durante más de una década previa a la aparición de los primeros síntomas y, claro, también después. Una aclaración, de los 121 individuos, 22 desarrollaron algún tipo de demencia - 11 mujeres y 11 varones - el resto, no.
Lo que la Dra. Beason-Held y colaboradores han hecho con estos datos es examinar las imágenes cerebrales tomadas a lo largo de estos años y compararlas entre lo que ahora son ya dos grupos - un control, con aquellos sanos, y otro de afectados, con los que no tuvieron tanta suerte. Lo que los científicos han hallado son los primeros signos de la enfermedad en el cerebro, antes de que ésta sea evidente al neurólogo o, incluso, al propio paciente. Las zonas afectadas coinciden con zonas en las que, en exámenes post-mortem, se encuentran acumulaciones de dos sospechosas habituales en la demencia, las proteínas Tau y AP.
Por ahora los resultados no permiten detectar en un paciente "concreto" - no corran a su médico y le pidan un escáner todavía - pero representan uno de los avances más prometedores para la pronta detección de la enfermedad.
Referencia: 545.22, Changes in brain function occur many years prior to cognitive impairment. *L. L. BEASON-HELD, J. O. GOH, M. A. KRAUT, R. J. O'BRIEN, S. M. RESNICK; NIA/NIH, BALTIMORE, MD; Johns Hopkins Univ., Baltimore, MD
 
Una manera de mejorar las predicciones consiste en utilizar más de un método de evaluación del riesgo y, en la sesión de hoy, han presentado otro muy interesante. La Dra. Paula Desplats de la Universidad de california en San Diego, nos ha hablado de cómo su centro está investigando los muy diversos cambios epigenéticos que caracterizan a unas y otras demencias. Estos cambios son modificaciones químicas que sufre el ADN y que, si pensamos en nuestros genes como en un libro de instrucciones escritos en las palabras del ADN - A, C, T y G - éstas modificaciones epigenéticas serían como los signos de puntuación de ese texto -activan, inactivan o modulan la acción de los genes.
 
Lo que han conseguido los investigadores es identificar una suerte de tarjetas de identidad epigenética para las diferentes demencias. Aunque por ahora el ensayo se ha llevado a cabo en cerebros de pacientes defuntos, la idea es desarrollar una técnica que les permita "leer" esas tarjetas epigenéticas en pacientes vivos. Lo que por ahora es una tarea muy compleja - la de discriminar qué paciente sufre qué demencia en estados tempranos de estas enfermedades - podría verse muy simplificada de este modo.
Referencia: 50.17, Epigenetic signature of Alzheimer's, Parkinson's and Dementia with Lewy bodies: Common marks and specific alterations in chromatin modifiers. *P. A. DESPLATS, P. PATEL, S. MICHAEL, A. ADAME, E. MASLIAH; Neurosciences, Neurosciences and Pathology, Univ. of California San Diego, La Jolla, CA
 
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Pero hay más. El Dr. Klein de la Northwestern, ha mostrado los progresos en el desarrollo de un "spray", de un aerosol que cuando es inhalado por ratones con y sin demencia, permite que los científicos "vean" dentro del cerebro de éstos las huellas de la enfermedad. Ésto se consigue usando Resonancia Magnética Funcional - fMRI, en sus siglas en inglés. Hasta ahora, la fMRI no podía "ver" un tipo de marcadores tempranos de la enfermedad - unos oligómeros - porque no había manera de marcarlos sin abrir el cráneo e inyectar directamente el marcador en una zona específica del cerebro. Gracias al spray, los anticuerpos específicos capaces de delatar estos compuestos tóxicos logran cruzar la barrera que separa al cerebro del resto de la sangre y el organismo, la barrera hemato-encefálica.
Referencia: 753.21, Development of a molecular MRI probe for early diagnosis of Alzheimer's disease and evaluation of investigational new drugs. *K. L. VIOLA, J. SBARBARO, R. SUREKA, M. DE, H. JOSHI, N. B. CHAUHAN, C. LU, J. PHAN, P. T. VELASCO, P. N. LACOR, V. P. DRAVID, W. L. KLEIN; Neurobio., Material Sci., Northwestern Univ., Evanston, IL; Jesse Brown VA; Univ. of Illinois at Chicago, Chicago, IL
 
En la Society for Neuroscience hemos encontrado multitud de nuevos enfoques, técnicas y avances en la detección y el tratamiento de las demencias. La mayoría son apuestas promotedoras, buenas ideas, que están sometiéndose a prueba ahora y, con suerte, algunas de ellas acaban por transformarse en terapias al alcance de los pacientes y sus familias.
 
Para acabar, nos quedamos con una de las frases que concluía un seminario sobre este tema. "Todavía no sabemos cuán atrás [en el desarrollo de la enfermedad] podemos o debemos ir para prevenir la enfermedad" pero teniendo en cuenta que ésta "es una dolencia irreversible" tenemos que empezar a tratar a los pacientes de riesgo cuanto antes. Los avances contra la demencia se suceden sin pausa pero, como comentaba el Dr. von Leuven "hace veinte años, cuando empecé en este campo, pensé que para cuando cumpliera 65 años, tendría una pastilla que podría tomarme para prevenir esto. Bien, para eso falta un año, y no creo que vaya a ser posible." Todo lo que podemos hacer, por ahora, es "lo que nos decía nuestra madre: comer sano y hacer ejercicio. Ese sigue siendo el mejor consejo para evitar la demencia."
 
Otras referencias: 416.08, Increasing O-GlcNAc-ylation of brain proteins counteracts negative effects of amyloid and Tau. *F. VAN LEUVEN, P. BORGHGRAEF, H. DEVIJVER, B. LECHAT, H. GIJSEN, C. MENUET, G. HILAIRE, D. MOECHARS; Human Genet., Exptl. Genet. Group - LEGTEGG, Leuven, Belgium; Janssen-R&D, Beerse, Belgium; MP3-Respiration, Marseille, France
 
 
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About Luis Quevedo

Luis is the Spanish Language Producer for NPR-Science Friday/ Recovering scientist that moved away from the bench and towards the light of the cathode ray tube of tv. He is a filmmaker, writer, producer, tv-host, and cultural agitator.

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