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Oct. 29, 2012

Fenómenos atmosféricos a gran escala

by SciLogs en Investigación y Ciencia

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Un artículo de Ignacio Ugarte Urra para Scilogs en Investigación y Ciencia.
Tarde de domingo, sentando frente al televisor, en un edificio de apartamentos de Washington DC, atendiendo a las noticias de última hora sobre el huracán Sandy que se aproxima a la costa Este de Estados Unidos a 25 km/h según el Centro Nacional de Huracanes. No es habitual que una tormenta tropical de esta magnitud ascienda hasta estas latitudes con toda su fuerza sin haber tocado tierra. Los medios de comunicación, en su afán de no perder detalle alguno, han desplegado docenas de corresponsales en las costas donde se predice el impacto. El nerviosismo se ha trasladado a todos. Los supermercados, en una ciudad como Washington DC, ven un tráfico superior de gente que vacía estanterías completas de productos como el agua embotellada. Mientras escribo, ya se ha decretado el estado de alerta en muchos estados: North Carolina, Virginia, Maryland, Delaware, Pennsylvania y New York. 
Se trata de un fenómeno atmosférico que afectará a millones de personas. Un sistema de tormentas que se extiende 1500 km, una escala planetaria que lo hace distinguible desde el espacio, como se puede ver en esta imagen del satélite GOES recién difundida por NASA.

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Imágenes como ésta siempre me han causado admiración y sobrecogimiento ante los fenómenos naturales. En nuestro día a día, en las escalas espaciales en las que nos movemos, metros si estamos en una habitación escribiendo una entrada de un blog, cientos de metros si nos acercamos al supermercado a comprar unas pilas para la linterna, o unos kilómetros que son los que nos separan de esa oficina que probablemente permanecerá cerrada mañana, a veces olvidamos las escalas naturales en las que se organiza el universo. Fenómenos como éste le hacen a uno situar de repente su habitación, su barrio y esta ciudad de acogida de vida emigrante, en un planeta de proporciones globales donde el medio natural atiende a otras escalas de espacio y tiempo. 
Y, sin embargo, es una idea que debería estar siempre presente para alguien que trabaja habitualmente estudiando fenómenos atmosféricos de dimensiones 50 o 500 veces mayores que Sandy. En la atmósfera solar, erupciones como ésta, que tuvo lugar en Agosto a tan sólo ocho minutos luz de distancia de esta ventana que ve otra puesta de Sol de otoño, son habituales cerca del máximo del ciclo solar al que nos aproximamos.

Una erupción solar puede desencadenarse en cuestión de minutos, sin previo aviso aparente. Es capaz de mover el gas ionizado de la atmósfera a miles de kilómetros por segundo y devolver la normalidad a la superficie solar en cuestión de horas, cuatro en este caso. 

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Es la escala relativa la que cambia las cosas. En términos absolutos, una tormenta terrestre, por grande que sea, será diminuta en la diversidad de fenómenos observables en nuestro entorno más inmediato, pero está seis órdenes de magnitud más cerca que las mayores perturbaciones atmosféricas del sistema solar, de las que, por cierto, estamos bastante bien protegidos por el campo magnético terrestre.
*El video está hecho con imágenes cortesía de NASA/SDO y el paquete de software JHelioviewer.

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