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Oct. 29, 2012

Visita a la Antártida con el embajador de EE.UU.

by María José Viñas

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25 Octubre 2012
Tras un retraso de más de diez horas, y tras pillar la gripe en el avión, llegué a Punta Arenas el miércoles cerca de la medianoche y fui informada de que me tocaba levantarme a las seis de la mañana para un vuelo sobre la Antártida. Tuve un momento de desaliento, pero respiré hondo y me dije a mí misma: “Pues venga, allá vamos.”
 
El vuelo del jueves, el noveno de la campaña Antártida, es especial por razones extras a su interés científico: vamos a tener a bordo al embajador de Estados Unidos en Chile, Alejandro Wolff. Se trata de la segunda ocasión en la que el embajador visita IceBridge: el año pasado dio un tour del avión y charló con los científicos del proyecto durante una de sus visitas a Punta Arenas.
 
“Este año decidí viajar a Punta Arenas expresamente para acompañar a uno de los vuelos de IceBridge y ver directamente cómo trabajan los investigadores de la NASA”, me dice Wolff. “Y también para sobrevolar la Antártida, lo cual es fantástico”.
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En los años 90, Wolff tuvo la oportunidad de visitar la Estación Palmer (situada en la Península Antártica) con la Fundación Nacional de Ciencia. Pero esta es la primera vez que sobrevuela el continente helado.
 
“Desde el aire, no se pueden apreciar los efectos ópticos de la luz sobre el hielo de la misma manera que desde tierra, ni tampoco se ve la fauna local”, comenta Wolff. “Pero te da una mejor perspectiva de las dimensiones del continente, de sus paisajes”.
 
El embajador me cuenta que no estudió ciencia (es diplomático de carrera), pero que a menudo le toca visitar proyectos científicos resultantes de colaboraciones entre Estados Unidos y Chile. Wolff se declara aficionado a la astronomía y por lo tanto no es sorprendente que uno de sus lugares de visita favoritos sean los observatorios astronómicos del Desierto de Atacama. El desierto chileno (donde también se realizaron pruebas para las misiones de la NASA en Marte) es ideal para el estudio de las estrellas ya que, al ser el lugar más seco del planeta, sus cielos están casi siempre despejados. Además, en Atacama no hay contaminación lumínica que interfiera con los telescopios.
 
 
Wolff comenta que las misiones científicas conjuntas son una parte importante de las relaciones internacionales entre Estados Unidos y Chile (y, supongo yo, una de las menos contenciosas), ya que benefician a ambos países. En el caso de IceBridge, hay varias instituciones científicas locales que participan en los estudios antárticos. Espero poder visitar uno de estos centros durante mis dos semanas en Punta Arenas y escribir más sobre la colaboración chilena con la NASA para este blog.
 
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Desafortunadamente, el vuelo de hoy no es particularmente escénico, ya que el lugar de estudio es una zona bastante plana de corrientes glaciares (las llamadas Corrientes de Hielo Ferrigno y Alison, situadas en la base de la Península Antártica). Como es habitual, el avión traza una rejilla sobre el área de interés (una serie de vuelos perpendiculares –seis, en este caso– alejados entre sí por una decena de kilómetros). El primer pase nos acerca a la costa y disfrutamos de buenas vistas, pero los cinco siguientes se adentran cada vez más hacia el continente, una inmensidad blanca ininterrumpida.
 
Wolff aprovecha las horas muertas para hablar con todos y cada uno de los científicos que manejan los diversos instrumentos de IceBridge. Por lo que me comenta, en Punta Arenas tiene concertada una serie de entrevistas con la prensa local, durante las cuales le dará publicidad a la Operación IceBridge. Es parte del apoyo que nos da la embajada: además de estos actos mediáticos, se encargan de gestionar todos los permisos con el aeropuerto y con las aduanas chilenas (ya que IceBridge importa mucho instrumental científico).
 
El próximo vuelo me comentan, será más espectacular. ¡Así que espero poder compartir buenas fotos con vosotros en mi siguiente entrada del blog!

 

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About María José Viñas

Escritora científica de la NASA

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